Todo sobre las abejas nativas, con Heather Holm

Tendemos a tener menos miedo a las abejas que a las avispas, que tienen mala reputación debido a algunas especies agresivas. Y aunque todos conocemos a la abeja melífera, eso es solo la punta del iceberg. De hecho, de todos los tipos de abejas que existen en el mundo, las abejas melíferas son la minoría.

“La gente basa su modelo de cómo las abejas anidan y se comportan en esa única especie, la abeja”, señala Heather. La abeja que conocemos en América del Norte es Apis mellifera, la abeja occidental o abeja europea, y fue introducida en América del Norte. Es una especie muy social que suele anidar en colmenas gestionadas por apicultores.

Nuestras especies de abejas nativas y silvestres se comportan de manera muy diferente a las abejas melíferas. En su mayor parte, las abejas nativas tienen nidos solitarios y están activas solo por un corto período de tiempo durante la temporada de crecimiento. “Eso hace que mi trabajo sea difícil porque las abejas nativas son muy diferentes”, dice Heather sobre la explicación de los comportamientos de las abejas nativas. “Entonces, es difícil para las personas entender lo que realmente están haciendo día a día y cuál puede ser la misión de su vida”.

Antes de continuar con nuestra discusión sobre las abejas nativas, quiero tomarme un momento para recordarles que tengo un nuevo libro que saldrá en septiembre y está disponible para reservar ahora. El título es “El libro de horticultura: su guía completa para cultivar una huerta orgánica comestible desde la semilla hasta la cosecha”, y estoy muy emocionado de que lo lea. Está repleto de consejos de expertos e información nueva para usted que lo ayudará a mejorar su juego de jardinería y enfrentar los desafíos.

Image: iStock

La diferencia entre abejas y avispas

Lo principal que separa a las abejas de las avispas es su dieta. Las abejas son descendientes de algunos tipos de avispas, pero las abejas se han vuelto esencialmente vegetarianas como una respuesta evolutiva a la disponibilidad de plantas con flores y fuentes de alimentos de origen vegetal. 

Las abejas son más peludas que las avispas, lo que les da la capacidad de mover el polen de manera eficiente. Las abejas obtienen todos sus nutrientes de fuentes vegetales, a saber, el polen y el néctar. Eso los convierte en herbívoros o fitófagos. Mientras tanto, las avispas son carnívoras. 

Heather señala que al final de sus vidas, las abejas pueden haber perdido todo su cabello, lo que dificulta la identificación. 

Dietas de las abejas

En la dieta de las abejas, el polen es la principal fuente de proteínas y grasas. El polen es esencialmente los gametos reproductivos masculinos de una flor.

El néctar generalmente se secreta de los nectarios en algún lugar de una planta, generalmente en las flores, pero también en otros lugares en ciertas especies de plantas. El néctar es la principal fuente de carbohidratos de las abejas y también puede contener aminoácidos libres para recursos nutricionales adicionales. 

Algunas especies de abejas nativas inusuales y raras recolectan aceite floral para dárselo a sus crías y para hacer el revestimiento de los nidos. El aceite floral se encuentra típicamente en plantas que no tienen néctar. En lugar de nectarios, tienen glándulas que producen aceite. Las abejas llegan, cepillan ese aceite de las plantas y lo recogen en sus patas delanteras para llevarlo de regreso a sus nidos. Las lisimaquias nativas (Lysimachia) son un ejemplo de flores que tienen aceite floral en lugar de néctar. 

Cómo las abejas se vuelven difíciles de acceder al polen

Algunas flores contienen polen que las abejas no pueden alcanzar fácilmente. Muchas especies de abejas nativas pueden acceder a ese polen mediante sonicación, también conocida como polinización por zumbido. 

Las flores normalmente arrojan polen desde el exterior de sus anteras. Ciertas plantas tienen anteras de adentro hacia afuera, por lo que la única forma en que el polen puede salir es a través de poros o pequeñas válvulas. 

“Luego aparece una abeja nativa y dice: ‘¿Cómo obtengo el polen que quiero?’”, explica Heather. “Y han desarrollado este mecanismo, la sonicación, que consiste esencialmente en agarrar esas partes reproductivas y luego desacoplar temporalmente sus alas de sus músculos de vuelo y luego hacer vibrar sus células musculares de vuelo a una frecuencia realmente alta”.

Ese zumbido sacude el polen de esos poros o válvulas. 

“Es una manera realmente sorprendente y efectiva para que les guste sacar un montón de polen en una sola visita”, dice Heather. “Entonces, desde el punto de vista de la eficiencia, las abejas probablemente estén bastante satisfechas consigo mismas”.

Es audible para los humanos cuando los abejorros practican la sonicación porque es de baja frecuencia. Cuando las abejas más pequeñas, como las abejas sudoríparas, realizan la polinización por zumbido, la frecuencia suele ser demasiado alta para que podamos escucharla.

Cómo las flores atraen a las abejas

A través de su relación evolutiva con las abejas, diferentes flores tienen diferentes formas de atraer a las abejas. Las flores usan “anuncios” tanto visuales como basados ​​en olores e incluso cargas electrostáticas para atraer abejas hacia ellas.

Algunas flores tienen manchas o rayas llamadas “guías de néctar” que muestran a las abejas dónde encontrar néctar y polen. Y aunque la mayoría de los insectos son ciegos al rojo, pueden ver marcas ultravioleta en las flores que los humanos no pueden ver.

En cuanto a la carga electrostática, las abejas suelen acumular una carga positiva y pueden sentir la diferencia entre la planta y ellas mismas. Si una flor tiene una carga baja, las abejas saben que ha sido visitada recientemente y tendrán menos néctar disponible. 

Algunas flores cambiarán de color después de haber sido visitadas por una abeja. Las abejas verán que el color de una flor ha cambiado y la saltarán a favor de una flor diferente que todavía está cargada de recursos. 

Heather compara estos anuncios con los letreros en las tiendas de comestibles que nos permiten saber lo que podemos encontrar en cada pasillo: “Si no tuvieran el pasillo que tiene etiquetados las galletas saladas y los cereales, entonces estaríamos dando vueltas a la tienda 8 millones de veces”. tratando de encontrar las galletas en el cereal”.

Las abejas, las mariposas y otros insectos que visitan las flores también dejan sus propias marcas de olor en las flores para indicar que esas flores ya han sido visitadas.

Abejas quisquillosas

Algunas especies de abejas son generalistas que no son exigentes con sus fuentes de alimentos, mientras que otras especies de abejas son especialistas que solo recolectan cierto tipo de polen de un solo género de plantas. Las abejas que se especializan hasta cierto punto se denominan “oligolécticas” y las abejas generalistas se denominan “polilécticas”.

Las abejas “monolécticas” son especialistas estrictas que solo toman polen de una especie de planta. Una abeja “oligoléctica estrecha” solo recolecta polen de un solo género de plantas. Luego están las abejas que recolectan de una sola familia de plantas, e incluso las abejas “oligolécticas eclécticas” que recolectan de más de una familia de plantas pero tienen dietas que aún son lo suficientemente limitadas como para ser consideradas oligolécticas.

Los abejorros forman un género de abejas que se considera poliléctico, aunque Heather señala que al observar especies individuales de abejorros, sus preferencias dietéticas son más limitadas. Factores como el tamaño de la lengua influyen en lo que pueden ser sus dietas.

Elegir plantas para beneficiar a las abejas nativas

Si desea ayudar a las abejas nativas, plantar plantas nativas lo ayudará a tener un buen comienzo. No te puedes equivocar al plantar varas de oro y ásteres en el este de los Estados Unidos porque apoyan a los generalistas y también a varios especialistas, señala Heather.

Heather dice que la diversidad es siempre la regla básica porque diferentes plantas proporcionarán diferentes recursos a varios insectos polinizadores. Por ejemplo, una planta sin néctar puede ser una buena fuente de polen, pero las abejas aún necesitan plantas que proporcionen néctar.

Plantar las plantas específicas de las que dependen las especies de abejas especializadas puede atraer esas especies de abejas a su jardín, pero no en todos los casos. Heather explica que algunas abejas que anidan en el suelo requieren arena desnuda para anidar, por lo que, a menos que tengan un sitio adecuado para anidar cerca de sus fuentes de alimento, es posible que no las acerques a tu jardín.

En la mayoría de los estados del este de EE. UU., entre el 20 % y el 40 % de las abejas nativas son especialistas. En el sureste, la abeja de arándanos del sur se especializa en arbustos de arándanos y flores de capullo rojo.

El problema con las plantas no nativas es que no coevolucionaron con nuestras abejas nativas y no son una gran fuente de alimento para ellas. En el caso de las especies de abejas especializadas, las plantas no nativas probablemente no sirvan para nada.

El problema con los cultivares (plantas desarrolladas a través de reproducción seleccionada) es que pueden tener flores de diferentes colores además de polen y néctar más difíciles de alcanzar. Pueden ser más atractivos para los humanos, pero las abejas no los verán de esa manera. 

“Algo que puede ser más vibrante o atractivo para nosotros puede, a su vez, tener el efecto opuesto para algunos de estos insectos polinizadores”, dice Heather.

Identificación de abejas, avispas y moscas

Muchos insectos voladores tienen rayas amarillas y negras, y eso puede llevar fácilmente a confusión al distinguir a las abejas de las avispas y las moscas, pero Heather tiene algunos consejos sobre cómo diferenciarlas.

Las moscas son las más fáciles de diferenciar de las abejas, dice Heather. Las moscas tienen antenas muy cortas, por lo general solo pequeños trozos, e incluso las antenas de mosca más largas son aún más cortas que las antenas de abejas y avispas. 

Las moscas realmente solo tienen un par de alas. Las abejas y las avispas tienen dos pares de alas, sin embargo, pueden parecer un solo par de alas, por lo que no es la señal más obvia de que estás viendo una avispa o una abeja en lugar de una mosca.

Si miras la cintura del insecto, es un buen indicador. Los insectos con cinturas estrechas son las abejas o las avispas, mientras que las moscas tienen cinturas grandes y “robustas”, o no tienen cintura.

Las moscas tienen pequeños apéndices debajo de sus alas llamados “halterios” que parecen protuberancias. Las abejas y las avispas no.

Las abejas y las avispas tienen dos juegos de ojos: ojos grandes a los lados de la cabeza llamados “ojos compuestos” y tres ojos simples en la parte superior de la cabeza. La forma y la ubicación de los ojos son una indicación de una abeja o una avispa. Por otro lado, las moscas suelen tener ojos que casi se tocan en la parte superior de la cabeza.

No todas las abejas son amarillas y negras. Hay abejas sudoríparas de color verde metálico, abejas albañiles azules y varios otros colores de abejas.

El ciclo de vida de las abejas

Las abejas tienen cuatro etapas de vida distintas: huevo, larva, pupa y adulto. 

Las abejas y otros insectos del orden Hymenoptera tienen determinación sexual haplodiploidía. Después de que las hembras se aparean con un macho, las hembras almacenan el esperma en un órgano especial. Cuando las hembras ponen huevos, usan ese esperma almacenado para fertilizar algunos huevos que se convertirán en hembras. Los huevos no fertilizados se convertirán en machos. 

Los huevos femeninos generalmente se depositan más profundo en un nido de abeja social que los huevos masculinos. Los machos son más prescindibles por lo que reciben menos protección.

Durante la mayor parte de la vida de una abeja, se encuentra en la etapa de larva o pupa. La etapa adulta es relativamente corta. Las hembras adultas viven unas cuatro o cinco semanas mientras se alimentan y preparan los nidos, mientras que los machos adultos viven solo una o dos semanas, el tiempo suficiente para aparearse. 

Las larvas tienen cinco etapas de crecimiento mientras comen polen y néctar. Luego hacen girar un capullo de seda cuando están listos para convertirse en pupas. A través del proceso de pupación, se desarrollan más y finalmente emergen como adultos. 

Muchas abejas nativas solitarias producen una generación por año. (En América del Norte, el 96 por ciento de las especies de abejas son solitarias). Durante la temporada de crecimiento, los machos emergen primero de sus nidos y luego las hembras los siguen. Esto se llama una “emergencia protándrica”. Esto sucede porque a los machos no se les da tanta comida como a las hembras, por lo que consumen sus reservas de alimentos más rápido y emergen antes.

Los machos vuelan de un lado a otro una y otra vez esperando a las hembras. Esto se llama “patrullaje”. Están singularmente enfocados y rara vez visitan las plantas en busca de alimento y energía. 

Las especies sociales, como los abejorros y algunas abejas sudoríparas, tienen un ciclo de vida un poco diferente. Producen hembras reproductivas a finales de verano u otoño. Esas hembras se aparean antes de entrar en hibernación, por lo que son la única parte sobreviviente de ese grupo de abejas después del invierno. 

Solitario, Semi-social y Social 

Un nido de abejas social se define por múltiples generaciones en el mismo nido, con una reina y su descendencia viviendo juntos, y una división cooperativa del trabajo, trabajando juntos hacia el objetivo común de producir más abejas. Esto incluye nidos de abejas y nidos de abejorros.

Un nido semisocial tiene quizás dos reinas principales que ponen huevos, que viven principalmente con hembras y crían crías en forma cooperativa. 

Algunas abejas solitarias hacen sus nidos cerca de otros nidos, y algunas incluso comparten una madriguera de anidación, pero no trabajan cooperativamente. Los nidos comunales son nidos en el suelo compartidos por dos o más hembras, pero cada una trabaja individualmente para proveer sus propias celdas de cría.

Amenazas a las abejas nativas

La pérdida de hábitat es la amenaza más grande y más obvia para las abejas nativas. Los paisajes sin flores y los entornos construidos no dejan un buen hábitat para las abejas.

Los pesticidas son extremadamente impactantes para las abejas y otros insectos polinizadores, agrega Heather.

Una amenaza de la que las personas son menos conscientes son los patógenos introducidos. Las especies no nativas introducen patógenos para los que nuestras especies nativas no han desarrollado defensas. Esas especies introducidas también compiten con nuestras abejas nativas por los recursos. 

El cambio climático es el gran signo de interrogación, dice Heather. Si las plantas anfitrionas florecen antes de lo que alguna vez lo hicieron y hay una coincidencia mixta entre el tiempo de floración y la aparición de su polinizador especialista, puede haber impactos de los que aún no nos hemos percatado. 

“La parte de ‘el vaso está medio lleno’ es que es bastante fácil crear un hábitat próspero para las abejas”, dice Heather. Comience por encontrar especies directas (en lugar de cultivares) de plantas nativas para cultivar en su jardín. Plante una diversidad de plantas con una variedad de colores y formas de flores, y asegúrese de que haya algunas plantas que florezcan continuamente durante la temporada de crecimiento para un buffet de flores las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Y no limpies tanto: a los abejorros les gusta desordenar. Los tallos en pie y la capa de estiércol proporcionan un hábitat de hibernación para muchas especies de insectos benéficos. 

Espero que hayan disfrutado mi conversación con Heather Holm. Si aún no lo ha escuchado, puede hacerlo ahora haciendo clic en el botón Reproducir en la barra verde cerca de la parte superior de esta publicación.

¿Qué abejas nativas visitan tu jardín? Háganos saber sus resultados y experiencia en los comentarios a continuación.